Travels

New Old Shanghai

May 17, 2017

Shanghai is not just that futuristic postcard of Pudong that we all know, although it is great, personally it is not the real postcard that we should appreciate. The Pearl of the East has a long history of western influence, has been and still is the largest and most important port in the world, also part of its architecture reflects that mixture between the past and the future, having both as a similarity the adoption and openness to the world. It was a beautiful sunny afternoon and we went by bike towards the city center. We accidentally ended up at the creek of the Suzhou River. Very close to Waibaidu Bridge or Garden Bridge (that historic English bridge at the north end of The Bund) where the government and private enterprise have worked to reopen to the public an old area of buildings built largely by the English and French in the 30s. An original area, that is not the copy of another existing place, perfect for european style weddings photos, with upscale boutiques, with luxurious bars and restaurants as the Chinese like. All super top. No local dumplings, “Beijing bikinis” or fake stuff… hahaha… the area is so exclusive that anyone in bicycle can’t pass, just by foot. Really walking around makes you feel like in Brooklyn, New York. But no, you are in that Shanghai that Europeans built long time ago and it is simply beautiful.

After decades of tearing down emblematic places steeped in history, governments in China are finally slowly reacting and realizing that they have sites where it is worth to invest in rehabilitating and remodeling. And sometimes even rebuilding what they knocked down without thinking. HA!. Today few places have been maintained and serve as museums or commercial areas, for example as Xintiandi, the old French concession where the beautiful Shikumen (traditional Shanghai constructions combining western and chinese elements that first appeared in the 1860s) were renovated to serve as an exclusive touristic area. Throughout the city there are these beautiful constructions, many are multi-family historic complexes, chalet-type linear villas that are in terrible conditions, but still standing serving as home to the poorest and humble people of the city. Whom in the not too distant future will also have to move to an old building of 30 floors maybe, since the destiny of these constructions is certain: the demolition. I hope I’m wrong…

Mary Ninde Gamewell, wrote in 1916 about Shanghai: “Changes are continually passing through the city, day by day old buildings disappear and modern buildings rise in their place, it is to be feared that many of the ancient landmarks will soon disappear . “

Year 2017, this statement sounds so current and shows its true face, a thriving Shanghai, which changes by leaps and bounds and sometimes without planning. But where at the same time they are realizing the value of the old things and try to improve them instead of eliminating them for something modern and new. I am a fan of the old things to be honest, because in the past everything was done to be durable, harmonious and symbolic. This is the second time I have the opportunity to live here and I continue to find more and more unique places built by the foreigners who lived in the old concessions. So I always ask myself: How it would look today “The Paris of the East” (as it was called in the 20s) if the western influence had prevailed and communism had never closed it to the world?… 

Xx


 

Shanghai no es solamente esa postal futurista de Pudong que todos conocemos, aunque es genial, personalmente no es la verdadera postal que deberíamos apreciar. La Perla de Oriente tiene una larga historia de influencia occidental, ha sido y sigue siendo el puerto más grande e importante en el mundo, asimismo parte de su arquitectura refleja esa mezcla entre el pasado y el futuro teniendo ambas como similitud la adopción y apertura al mundo. Era una hermosa tarde soleada y nos fuimos en bici hacia el centro de la ciudad. Sin querer terminamos al pie del río Suzhou. Muy cerca del Puente Waibaidu ó Garden Bridge (ese histórico puente ingles al norte final de The Bund) donde el gobierno y la empresa privada han trabajado para abrir nuevamente al público una antigua área de edificios construidos gran parte por los ingleses y franceses en los años 30. Una zona original, que no es una copia de otro lugar ya existente, perfecta para fotografías de bodas al estilo europeo, con tiendas de grandes marcas, bares y restaurantes de lujo como a los chinos les gusta. Todo super top. Nada de raviolis locales, “Beijing bikinis” o cosas falsas… jajaja… El área es tan exclusiva que no se puede pasar ni con la bici, solo a pie. Realmente al pasear por ahí te sientes como en Brooklyn, Nueva York. Pero no, estas en esa Shanghai que construyeron los europeos tiempo atrás y es simplemente hermosa.  

Luego de décadas de derribar lugares emblemáticos repletos de historia, los gobiernos en China finalmente poco a poco están reaccionando y dándose cuenta de que tienen sitios donde vale la pena invertir en rehabilitar y remodelar. Y algunas veces hasta reconstruir nuevamente lo que destruyeron sin pensar. JA!. Hoy pocos lugares han sido mantenidos y sirven de museos o zonas comerciales, por ejemplo como Xintiandi, la antigua concesión francesa donde se renovaron los hermosos Shikumen (construcciones tradicionales de Shanghai que combinan elementos occidentales y chinos que primero aparecieron en los años 1860s) para servir de zona turística exclusiva. Por toda la ciudad existen estas hermosas construcciones, muchos son complejos multi-familiares históricos, villas lineales tipo chalet que se encuentran en terribles condiciones, pero todavía de pie sirviendo de hogar a la gente más pobre y humilde de la ciudad. Quienes en un futuro no muy lejano tendrán que mudarse a un viejo edificio de 30 pisos quizás, ya que el destino de estas construcciones es seguro: la demolición. Espero equivocarme…

Mary Ninde Gamewell, escribió en 1916 sobre Shanghai: “Los cambios están pasando continuamente por toda la ciudad, día a día desaparecen los edificios antiguos y los modernos se elevan en su lugar, es de temer que muchos de los puntos de referencia antiguos pronto desaparezcan.”

Año 2017, esta declaración suena tan actual y muestra su verdadera cara, una Shanghai que prospera, que cambia a pasos agigantados y se transforma a veces sin planificación. Pero donde al mismo tiempo se están dando cuenta del valor de las cosas antiguas y tratan de mejorarlas en vez de eliminarlas por algo moderno y nuevo. Yo soy fan de lo viejo la verdad, porque en el pasado todo se hacía para que fuera duradero, armonioso y simbólico. Ésta es la segunda vez que tengo la oportunidad de vivir aquí y sigo encontrando más y más lugares únicos construidos por los extranjeros que vivieron en las antiguas concesiones. Por lo que siempre me pregunto: Cómo se vería hoy “La Paris del Oriente” (como la llamaban en los años 20s) si la influencia occidental hubiese imperado siempre y jamás el comunismo la hubiese cerrado al mundo?…

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Pd. If you want to read a bit more of what I am talking about Shanghai you could read also these interesting articles:

A Short History of Shanghai
ARCHITECTURE: IN WITH THE OLD IN SHANGHAI
Shanghai Dwellings Vanish, and With Them, a Way of Life

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